Perspektiven

Q&A: why might worker safety be a driver of positive returns?


Our research into why ESG factors might increase returns led us to focus on worker health and safety as an indicator.

Why focus on worker safety?

There is no quarter of a century history of finance literature relating to this topic, nor is it central to the deliberations of governments around the globe. It does not even tend to figure very prominently in reports on firm ESG characteristics.

But despite this inattention, worker safety is an enormously important issue.

Nearly 2.8 million workers die each year as a result of their work, according to the International Labour Organization, a United Nations agency which aims to advance social and economic justice through setting international labour standards.

The overwhelming majority of work-related fatalities are from sickness, with around 350,000 fatalities per annum from injuries.

The agency found there are also a further 374 million serious non-fatal work-related injuries each year, defined as those resulting in more than four days’ absence from work.

So how does worker safety relate to performance?

The chart below shows the performance of an investment strategy using our measure of worker safety, which weights together fatalities and injuries.

Cumulative performance 

figure_seven_worker_safety.png

The performance is remarkably consistent over time, so it is surprising that there has been so little attention to worker safety as a signal of corporate performance.

We believe predictable sources of excess returns must come from either systemic risk or from an informational advantage over other investors.

It seems obvious that worker safety belongs to the latter category.

Why might companies that are safe for workers be “safer” investments?

It is hard to think of reasons why companies that do a particularly good job of providing a safe working environment would justify a risk premium. 

If anything, as might be expected, companies that are safe for their workers are also somewhat “safer” – in the sense of less volatile – for their investors. Over the past decade, a portfolio of the top 25% of “safest” companies for workers had a volatility of 15.9%, while the bottom 25% had volatility of 17.3%.

We prefer the hypothesis that returns to this signal are the result of investor inattention. It is easy to imagine why investors (and academics) may not pay attention to these signals. For one thing, very few investors have ever experienced at first-hand a workplace where worker safety is actually a material concern, and so it may simply not occur to them to be interested in worker safety as either an ESG concern or a return driver.

A deeper reason may be that the direct cost to firms of worker safety may seem too small to have a significant effect on firm financial performance.

Schroders’ proprietary measure of sustainability, SustainEx, suggests that total costs per annum of worker safety are less than five basis points of total market cap. By contrast, it is easy to see – including for investors – how a successful R&D project could materially drive future firm revenues.

So why might worker safety be a driver of positive returns over and above those to be expected from reduced costs? There are several mechanisms which could be at play:

The most obvious mechanism in the world’s largest stock market, the US, is through the effect of poor worker safety on health insurance costs (whether or not the employer self-insures).

However, the way in which companies achieve superior health and safety is probably more important. High-performance work systems rely on empowering employees and devolving decision-making, and focus on developing committed and skilled workers.

While many companies describe their management approach using language like this, in dangerous industries worker safety is a tangible measure of their success.

As the chart below shows, firms that provide safer workplaces (each bar represents a higher quantile of safety, neutralised by industry) generally also show faster revenue growth over the preceding three years.

figure_eight_worker_safety.png

Wichtige Informationen: Bei dieser Mitteilung handelt es sich um Marketingmaterial. Die Einschätzungen und Meinungen in diesem Dokument geben die Auffassung des Autors bzw. der Autoren auf dieser Seite wieder und stimmen nicht zwangsläufig mit Ansichten überein, die in anderen Veröffentlichungen, Strategien oder Fonds von Schroders zum Ausdruck kommen. Dieses Material dient ausschliesslich zu Informationszwecken und ist in keiner Hinsicht als Werbematerial gedacht. Das Dokument stellt weder ein Angebot noch eine Aufforderung zum Kauf oder Verkauf eines Finanzinstruments dar. Es ist weder als Beratung in buchhalterischen, rechtlichen oder steuerlichen Fragen noch als Anlageempfehlung gedacht und sollte nicht für diese Zwecke genutzt werden. Die Ansichten und Informationen in diesem Dokument sollten nicht als Grundlage für einzelne Anlage- und/oder strategische Entscheidungen dienen. Die Wertentwicklung in der Vergangenheit ist kein verlässlicher Indikator für künftige Ergebnisse. Der Wert einer Anlage kann sowohl steigen als auch fallen und ist nicht garantiert. Alle Anlagen sind mit Risiken verbunden. Dazu gehört unter anderem der mögliche Verlust des investierten Kapitals. Die hierin aufgeführten Informationen gelten als zuverlässig. Schroders garantiert jedoch nicht deren Vollständigkeit oder Richtigkeit. Einige der hierin enthaltenen Informationen stammen aus externen Quellen, die von uns als zuverlässig erachtet werden. Für Fehler oder Meinungen Dritter wird keine Verantwortung übernommen. Darüber hinaus können sich diese Daten im Einklang mit den Marktbedingungen ändern. Dies schliesst jedoch keine Verpflichtung oder Haftung aus, die Schroders gegenüber seinen Kunden gemäss etwaig geltender aufsichtsrechtlicher Vorschriften wahrnimmt. Die aufgeführten Regionen/Sektoren dienen nur zur Veranschaulichung und stellen keine Empfehlung zum Kauf oder Verkauf dar. Die im vorliegenden Dokument geäusserten Meinungen enthalten einige Prognosen. Unseres Erachtens stützen sich unsere Erwartungen und Überzeugungen auf plausible Annahmen, die unserem derzeitigen Wissensstand entsprechen. Es gibt jedoch keine Garantie, dass sich etwaige Prognosen oder Meinungen als richtig erweisen. Diese Einschätzungen oder Meinungen können sich ändern. Herausgeber dieses Dokuments: Schroder Investment Management Limited, 1 London Wall Place, London EC2Y 5AU, Grossbritannien. Registriert in England unter der Nr. 1893220. Zugelassen und beaufsichtigt durch die Financial Conduct Authority.