Opinión de experto 

La fabricación inteligente podría llevarnos a un nuevo renacimiento industrial

La historia de la industria está en constante innovación. La revolución industrial que comenzó a finales del siglo XVIII fue posible gracias a la energía hidráulica y el vapor. Esto permitió el comienzo de la producción mecánica. Después, la energía eléctrica y las líneas de ensamblaje propiciaron la Era de la producción en masa a principios del siglo XX. A finales del siglo XX se desarrollaron los sistemas informáticos que permitieron un mayor papel de la electrónica y la automatización en la industria.

Creo que estamos en el comienzo de otra oleada de innovaciones que traerán consigo un nuevo renacimiento industrial. Las innovaciones en hardware, software y materiales están convergiendo con la digitalización para ayudar a las empresas a ser más productivas y eficientes, al tiempo que reducen la huella de carbono de las cadenas de suministro y productos.

Este es un tema que creo que dominará durante muchos años, y se ha visto acelerado por la crisis de Covid-19.

¿Qué es la revolución de la producción inteligente?

La próxima revolución industrial, o Industria 4.0, ya está aquí, y, como siempre, está impulsada por la innovación. Podría tratarse de hardware innovador, como la impresión en 3D o la robótica avanzada.

En este sentido, podría ser un software que permita analizar la enorme cantidad de datos que están generando estas máquinas para mejorar las operaciones, o para predecir cuándo es necesario el mantenimiento.

También se trata de materiales innovadores; esto podría implicar el desarrollo de materiales completamente nuevos como el grafeno, o nuevas utilidades para los materiales existentes como la fibra de carbono.

¿Hasta dónde podrían llegar todas estas innovaciones? Creo que nos llevarán  a un sistema de fabricación integrado y colaborativo que responda en tiempo real para satisfacer las cambiantes condiciones y demandas de la fábrica, de la cadena de suministro, así como las necesidades de los clientes. De hecho, ya se están adoptando en las plantas industriales, en los almacenes y en las cadenas de suministro, o en otros activos industriales, como los tractores o los buques portacontenedores.

¿Por qué la producción inteligente está a punto de despegar?

Hay numerosas razones por las que esperamos que este tema sea fundamental en los próximos años. La tecnología digital es crucial como facilitadora de la fabricación inteligente. Cada vez más, los dispositivos y equipos tienen un software instalado o incorporado que los conecta a Internet. De hecho, hay más de 40 mil millones de dispositivos conectados a Internet ahora mismo y cada uno de ellos genera una enorme cantidad de datos.

Actualmente, las estimaciones sugieren que alrededor de dos tercios a tres cuartos de los datos a nivel empresarial no se utilizan. Pero los avances en el almacenamiento y  análisis del big data están empezando a cambiar esto.

Una consideración clave para las empresas industriales es lo que esos datos pueden proporcionarles información para mejorar su productividad y, en ciertos casos, para ayudar a evitar los grandes costes de los periodos de inactividad. Un fabricante tipo sufre 15 horas de inactividad a la semana; la reducción de ese tiempo podría suponer una diferencia significativa en la productividad y, por tanto, en la rentabilidad.

La mejora de las redes y los estándares de comunicación es otro elemento vital para ello. Las redes industriales se están normalizando cada vez más para que una pieza del equipo industrial pueda comunicarse con cualquier otra.

En cuanto al hardware, los robots se han utilizado en la industria desde hace mucho tiempo, por ejemplo, para la de fabricación de automóviles. Sin embargo, en la mayoría de los casos se trata de máquinas bastante básicas con una gama mínima de aplicaciones, y que se mantienen separados de los empleados por razones de seguridad. Sin embargo, cada vez más, se han desarrollado robots de colaboración (o "cobots") que son más ágiles, tienen un rango más amplio de capacidades y pueden trabajar junto a los humanos. Esto abre el potencial de la robótica a nuevos mercados como la electrónica y la producción de alimentos y bebidas.

Quizás, lo más importante es que, a medida que se realizan estos desarrollos, los costes están empezando a disminuir debido a las economías de escala y al aumento de la adopción de estas innovaciones, lo que hace que sea racional, desde un punto de vista económico, adoptarlas. El atractivo se ve reforzado por el hecho de que los salarios en el sector manufacturero están aumentando en muchas partes del mundo (en particular en China) y la productividad manufacturera se ha estancado. 

¿Qué significa la fabricación inteligente para los empleados?

El aumento de los salarios es una razón importante para que las empresas decidan apostar por la automatización. Pero los salarios más altos también son un síntoma del hecho de que cada vez menos gente quiere trabajar en las fábricas. Los empleados mejor formados están exigiendo roles más flexibles y variados. Tiene sentido que las máquinas intervengan y hagan el trabajo que sería potencialmente aburrido, o incluso peligroso, para un humano.

El temor de que la nueva tecnología nos “robe” nuestros trabajos es tan antiguo como la primera revolución industrial. La preocupación de que los robots sustituyan a los trabajadores es comprensible, pero está fuera de lugar. Lo que en realidad ha tendido a suceder es que se han creado trabajos completamente nuevos, ya que la nueva tecnología abre nuevas innovaciones y oportunidades aún no concebidas.

Y no olvidemos la vertiente demográfica. Muchos países de todo el mundo, incluidos los líderes industriales como Estados Unidos y Alemania, se enfrentan al reto del envejecimiento de la población. El hecho de que haya menos personas en edad de trabajar podría suponer un golpe sustancial para la productividad y el crecimiento económico y, por lo tanto, para el nivel de vida.

En Estados Unidos, uno de los mercados laborales más flexibles del mundo, las ofertas de empleo en el sector manufacturero se mantuvieron cerca de los niveles más altos de los últimos 20 años a principios de 2020, a pesar del fuerte crecimiento de los salarios, lo que pone de relieve estas cuestiones. Pero un mayor uso de la automatización podría llenar ese hueco.

La producción inteligente puede proteger el medio ambiente

Otra parte clave de la producción inteligente es el impacto ambiental. Tomemos los materiales innovadores: las innovaciones en la química y en la fabricación están generando compuestos más baratos y más fuertes, que luego se utilizan en vehículos y aviones.

Según el Departamento de Energía de Estados Unidos, si una cuarta parte de los automóviles de Estados Unidos pasaran a utilizar componentes ligeros y motores de alta eficiencia, se podrían ahorrar más de 5.000 millones de galones de combustible anualmente para 2030. Los aviones también se han vuelto más eficientes en cuanto al combustible, ya que los materiales compuestos han aumentado, en comparación con el 10% en la década de 1970. Este porcentaje sigue aumentando, lo que allana el camino para un mayor ahorro de combustible.

Las nuevas técnicas de fabricación, como la impresión en 3D, y el corte y la soldadura por láser, también ahorran una cantidad significativa de material en comparación con las máquinas de fresado tradicionales.

Los dispositivos conectados también tienen un enorme potencial para mejorar la eficiencia energética en los campos de la medición o la detección. Los medidores inteligentes pueden ayudar a los hogares y las empresas a controlar su uso de la energía, por ejemplo, mientras que el software de detección puede detectar con precisión y rapidez las fugas de agua.

¿Qué ha supuesto el Covid-19 para este sector?

La crisis actual está empezando a acelerar la adopción de estas tendencias. Hay tres áreas específicas en las que esto es particularmente cierto, ya que la industria manufacturera busca aumentar su resistencia a futuros eventos similares.

En primer lugar, el deseo y la necesidad de digitalizar la industria y mejorar las comunicaciones inalámbricas se ha convertido en algo primordial. La crisis ha demostrado que las tecnologías han permitido en gran medida el teletrabajo, y los fabricantes están mostrando un gran interés en impulsar una vigilancia más remota de sus activos y cadenas de suministro.

En segundo lugar, con las medidas restrictivas que impiden la presencia de las personas en las fábricas, el uso de la automatización en la industria parece que va a aumentar considerablemente. Incluso cuando las personas regresan a sus lugares de trabajo, la continua necesidad de distanciamiento social exige una mayor automatización.

Y, en tercer lugar, la crisis ha demostrado la fragilidad de algunas cadenas de suministro mundiales, que ya estaban empezando a cambiar debido a las tensiones comerciales entre EE.UU. y China el año pasado. Se requerirá un cambio hacia la fabricación inteligente a medida que las cadenas de suministro se reconfiguren, o sean llevadas de vuelta a la costa. Esto requerirá una mayor eficiencia para mantener los costes bajos.

Las innovaciones en la fabricación inteligente impulsan las ganancias en eficiencia y procesos de producción más resilientes. El Covid-19 ya ha sido un catalizador para la adopción acelerada.

El comienzo de una oportunidad de inversión a largo plazo

Todo lo anterior ilustra por qué ahora estamos viendo un replanteamiento de cómo las empresas diseñan, venden y dan servicio. Pensamos que esto significa que los costes se reducirán, el tiempo de inactividad y el desperdicio se reducirán, y los ciclos de innovación de productos se acortarán - todo lo cual beneficiará a los clientes.

Es probable que las empresas del sector industrial, de materiales y de tecnología de la información sean las empresas que lideren esta tendencia, ya que son los innovadores los que pueden monetizar el potencial. La fabricación inteligente será un tema a largo plazo para estos sectores, pero la mayoría de los análisis de las empresas se centran en los próximos dos o tres años como máximo. Esto ofrece una oportunidad para los inversores a pensar en las décadas venideras. Estamos apenas al comienzo de esta revolución de la fabricación inteligente.