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¿Marcará el Covid-19 un cambio económico permanente?

El mundo parece actualmente muy diferente. Muchos países están bloqueados y la economía mundial está efectivamente en pausa mientras las naciones tratan de detener la propagación del Covid-19. Las tendencias económicas como el teletrabajo y el comercio electrónico se están acelerando y el concepto de "gran" gobierno parece preparado para volver.

Para debatir sobre estas tendencias, y si serán temporales o permanentes, hablamos con Alex Tedder, Director y CIO de Global and US Equities, y Robin Parbrook, Co-Director de Asian Equity Alternative Investments.

¿Estamos en un momento decisivo?

Robin Parbrook (RP): "Sí, definitivamente lo estamos. Llevo más de 30 años invirtiendo y en ese tiempo ha habido dos ocasiones en las que se ha producido un cambio estructural que ha requerido una gran reevaluación en cómo se quería invertir, qué se quería hacer, en lugar de simplemente comprar las acciones habituales a precios más baratos.

"La primera fue la crisis financiera asiática de 1997/8, que desencadenó todo un reajuste en el funcionamiento del mercado. Uno de los legados fue que las empresas y los consumidores asiáticos se endeudaran menos porque la conmoción de esa crisis fue muy fuerte. La otra gran conmoción fue la crisis financiera global que desencadenó un cambio masivo en la política monetaria, como la aplicación de tipos de interés cero y la expansión cuantitativa. Como inversores no podemos volver a pensar que se trata de una corrección cíclica y que el mundo volverá a ser lo que era antes. Esto va a ser muy diferente.

"La respuesta a la crisis por parte de muchos gobiernos de todo el mundo ha sido el aumento de los niveles de gasto. El gran gobierno ha vuelto y el gobierno va a jugar un papel mucho más importante en la sociedad, nos guste o no. Y si eres una empresa que recibe dinero del gobierno, estarás en deuda con el gobierno.

"El orden capitalista relativamente liberal, con la "mano invisible" de Adam Smith operando los mercados, está a punto de ser reemplazado por una mano gubernamental burocrática bastante grande para muchas industrias. Sin embargo, en Asia esto es algo que conocemos desde hace muchos años, ya que así es como opera China."

Alex Tedder (AT): "Llevo en este negocio el tiempo suficiente para recordar los años 70, la crisis del petróleo, los años de Reagan/Thatcher, y recuerdo todas las crisis posteriores que hemos tenido desde entonces y todas son diferentes. La historia se repite, pero se repite de diferentes maneras. Y ahí es donde estamos hoy.

"Covid-19" no tiene precedentes, obviamente, pero el impacto en la economía mundial es comparable a los acontecimientos del pasado, como la Gran Depresión. Es diferente porque no hemos tenido una pandemia de este tipo, al menos desde que los mercados han sido verdaderamente globales como lo son ahora. Los gobiernos de todo el mundo se han visto obligados a intervenir masivamente en las últimas semanas. Estoy de acuerdo con Robin en que un gran gobierno, mucho más grande que antes de la crisis, será una característica importante en el futuro, para bien o para mal".

¿Qué cosas es probable que cambien más drásticamente esta vez en comparación con la crisis financiera global?

RP: "Es más una aceleración de las tendencias que ya existían que un cambio repentino en los comportamientos. Pero la clave es el gran gobierno, porque la única manera de salir de este agujero es que los gobiernos gasten dinero. Obviamente, eso tendrá que ser pagado de alguna manera. Esto podría ser imprimiendo dinero (expansión cuantitativa) pero los impuestos más altos serán claramente inevitables.

"La vida en la oficina y la semana laboral de 9 a 5 podría llegar a su fin. Tal vez no nuestros hijos, pero sin duda nuestros nietos encontrarán muy peculiar que alguien se suba a un vagón de metro lleno de gente a las 8.30 de la mañana para ir a una oficina con otras 7.000 personas cuando en realidad no es necesario. Schroders tiene actualmente al 98% de su personal trabajando desde casa y es notable lo bien que funciona la empresa. Por supuesto, ahora tenemos la tecnología para permitir esta forma diferente de trabajar. Esto no podría haber sucedido hace 20 años".

AT: "Muchos de los cambios que se han destacado durante la pandemia estaban en marcha de todos modos. La tecnología de las comunicaciones, el comercio electrónico, la automatización, la prestación de servicios de salud a distancia - todas estas cosas ya estaban empezando a suceder. El virus ha actuado como catalizador y los índices de adopción se han disparado porque no hemos tenido otra opción. Hemos tenido que usar esta tecnología y en realidad ha funcionado muy bien. Para mí, eso es tremendamente positivo".

¿Cuáles son las implicaciones a largo plazo de la crisis actual?

RP: "La perspectiva a corto plazo es muy deflacionaria; se puede ver eso por el precio del petróleo. Obviamente, el golpe de la demanda es enorme. Por ejemplo, las ventas de automóviles en la India bajaron un 100% interanual en abril - el colapso de la demanda de los consumidores crea un ambiente muy deflacionario.

"Sin embargo, a medida que los gobiernos empiezan a gastar dinero, y en algunos países podría ser una cantidad enorme, esto tendrá que ser financiado. Como hay una cantidad limitada que puede ser recaudada a través de los impuestos, muchos gobiernos recurrirán a la Teoría Monetaria Moderna, también conocida como la impresión de dinero. Cuando se sigue este camino, en última instancia se empieza a ver el retorno de la inflación, sobre todo si se combina con la represión financiera y los controles de capital.

"Mirando los años 70 como referencia, podemos ver que la estanflación (alta inflación y bajo crecimiento) no es un telón de fondo favorable para la inversión. Pero a las acciones les debería ir un poco mejor que a los bonos. Al menos es más fácil detectar los posibles ganadores y perdedores en los mercados de valores, independientemente de si la inflación vuelve o no. Pero en el nuevo escenario político actual, sectores como los bancos, la aviación, el automóvil, el acero, los productos químicos - todo aquello en lo que el gobierno vaya a involucrarse y a impedir que las empresas despidan a los trabajadores o se reestructuren - tendrá dificultades".

AT: "Estoy de acuerdo con Robin y creo que un resurgimiento de la inflación es probable en algún momento a medio plazo. Para muchos inversores y participantes del mercado ese ambiente se va a sentir muy extraño. Durante los últimos 20 años, hemos visto una tendencia unidireccional en las expectativas de inflación. Esto es a la baja en términos de tasas de interés y rendimientos, y mayores precios de los bonos. Hemos vivido un extraordinario experimento monetario, pero si tenemos razón sobre la inflación, las tasas se verán diferentes en el futuro. Eso tendrá importantes implicaciones para todas las clases de activos, incluyendo las acciones y los bonos.

"No soy negativo sobre las acciones, pero soy bastante cauteloso sobre las perspectivas de muchas clases de activos, incluyendo las acciones. Sin duda tendremos que ser selectivos a medida que aumenten los costes de la deuda y la viabilidad y la sostenibilidad del flujo de caja se haga más importante. Muchos de los perdedores que Robin destaca serán inversiones muy pobres en el futuro, en particular si los gobiernos están apoyando algunas de estas áreas de forma agresiva en lugar de dejar que las fuerzas del mercado hagan su trabajo".

¿A dónde ve que irán los impuestos en el futuro?

RP: "Esta pregunta es fácil: van a subir. Los impuestos sobre la gasolina podrían subir, particularmente si los precios del petróleo se mantienen bajos. Los impuestos del rango más alto claramente subirán. La única cosa en la que los gobiernos suelen ser bastante creativos es en la creación de nuevos impuestos. Todos pagaremos más impuestos. Los días en que los CEOs cobraban 300 veces el salario medio de sus empleados también podrían terminar."

¿Qué consecuencias tendrá esta nueva era económica para la inversión?

AT: "Tiene algunas implicaciones bastante significativas. Habrá una divergencia entre las áreas en las que se están adoptando nuevas tecnologías y procesos empresariales -que mostrarán un crecimiento muy fuerte- y las áreas que comenta Robin, que se estancarán, en particular si los gobiernos apoyan el exceso de capacidad en esas áreas.

"Si tomamos el proceso de automatización, esto estaba sucediendo mucho antes de Covid-19, particularmente en partes de Asia. Creo que lo que sucederá ahora es que habrá una rápida aceleración en la adopción de la automatización en áreas que antes no estaban automatizadas, como el sector de servicios. Verán mucha más Inteligencia Artificial incorporada de la que tenemos actualmente. Esto es algo que me entusiasma y que es significativamente subestimado por el mercado actual.

"El sector de la salud también será muy diferente en el futuro. Se volverá mucho más proactivo y preventivo, en lugar de receptivo, y usará la tecnología mucho más en términos de usar los datos de manera más eficiente y para la prestación de servicios de salud".

¿La velocidad de la crisis ha cambiado su proceso de inversión?

AT: "No, no lo ha hecho. En todo caso, ha reforzado mi proceso de inversión. En mi equipo todo se trata de crecimiento futuro, lo llamamos crecimiento no anticipado, que es un crecimiento que no ha sido reconocido por el mercado. Tratamos de no quedar atrapados en el corto plazo y en su lugar nos centramos en las implicaciones a largo plazo que surgen del cambio, que como sabemos es constante.

"Hemos estado siguiendo cuidadosamente los datos de Covid-19 y pensando en las tendencias a largo plazo, lo que significan para la sociedad, lo que significan para los individuos, lo que significa para las empresas y sectores en el futuro. Eso es algo que siempre hemos hecho y seguiremos haciendo en el futuro. En este momento, como se ha mencionado, vemos un gran crecimiento en las nuevas tecnologías a través de múltiples industrias".

RP: "Mi proceso tampoco ha cambiado. Lo que analizamos son las tendencias a largo plazo de la industria y cómo las empresas se están adaptando a estas tendencias. Lo que no hacemos es hacer una apuesta binaria de que la inflación va a ser mucho más alta en un año. Nos concentramos en lo que podemos entender, que es lo que siempre hemos hecho.

"El único cambio que hemos hecho, ciertamente con nuestras inversiones en Asia, es asegurarnos de que realmente entendemos los balances y los flujos de caja, la deuda en el balance, cómo está estructurada, cuáles son los pactos. Y luego preguntarnos, si el Covid-19 dura otros 18 meses, ¿puede este negocio sobrevivir?"