Panorama

Omicron: qual o seu significado para os mercados financeiros


A nova variante Covid-19, B.1.1.529 ou também conhecida por Omicron, que foi identificada na semana passada na África do Sul foi oficialmente classificada como uma "variante de preocupação" pela Organização Mundial de Saúde.

As infeções por Covid-19 já tinham vindo a aumentar em vários países, nomeadamente na Europa. Isto deve-se ao clima mais frio do Inverno, a um regresso a níveis de atividade mais normais, com poucas restrições, e a algumas lacunas na cobertura da vacinação.

No entanto, o que estamos a ver na África do Sul é muito mais dramático. O número de casos na Europa tinha aumentado cerca de 5% por dia nas últimas semanas, com um R de 1,3 (significando que cada pessoa infetada infecta outras 1,3 pessoas).

Nos últimos dez dias, a África do Sul viu os casos aumentar cerca de 17% ao dia, o que equivale a um R de 2,2. Olhando apenas para os últimos dias, poderia até ser mais elevado - os últimos cinco dias de crescimento dos casos implicam um R de 2,6.

Os dados sugerem que a nova variante pode escapar à imunidade

A Covid-19 já tinha atingido níveis endémicos na África do Sul após as primeiras vagas com as variantes Beta e depois com as variantes Delta. Apenas cerca de 24% da população foi totalmente vacinada, mas 80-90% dos adultos em áreas urbanas terão construído imunidade a infeções anteriores.

O atual aumento das infeções na África do Sul sugere, portanto, que a nova variante Omicron é capaz de escapar, até certo ponto, à imunidade existente. O seu perfil genético indica que não é simplesmente um descendente da variante Delta. Contém muitas mutações, o que a pode tornar mais infeciosa do que as variantes anteriores.

É demasiado cedo para dizer que níveis existentes de imunidade, resultantes da vacinação, podem oferecer proteção contra infeções, hospitalização ou mortalidade. A maioria das hospitalizações na África do Sul foram de pacientes não vacinados, mas depois a maioria da população não é vacinada.

Numa perspetiva temporal, esperaríamos que os principais fabricantes de vacinas (como a Pfizer e a Moderna) tivessem, dentro da próxima quinzena, dados sobre a proteção que é conferida pelas suas vacinas existentes. Melhores dados sobre a transmissibilidade do vírus devem chegar nas próximas duas a quatro semanas, e sobre a sua severidade nos próximos dois meses.

A métrica chave a observar, entretanto, serão os dados sobre hospitalizações e mortes na África do Sul, especialmente na província de Gauteng, onde a maioria dos casos Omicron ocorreram até agora.

A tabela abaixo oferece um resumo do que acreditamos serem cenários possíveis quanto à forma como a variante se desenvolve. Atualmente, vemos o cenário C como a maior probabilidade, mas é uma situação que ainda está a evoluir e serão necessários mais dados.

Restrições às viagens surgem demasiado tarde

Os países já estão a tomar medidas para tentar limitar a propagação da variante. O Japão, Israel e Marrocos estão entre aqueles que fecharam as suas fronteiras a todos os turistas, enquanto muitos países instituíram proibições de viagem ou regras de quarentena face à África do Sul. 

Tais medidas já são provavelmente demasiado tardias para terem um impacto significativo. A Omicron já foi identificada em vários países e provavelmente já está presente em todo o lado que não tenha requisitos rigorosos de entrada no país. Estará provavelmente a espalhar-se mais rapidamente em países onde as restrições da Covid já tinham sido em grande parte levantadas, tais como os EUA, Reino Unido, América do Sul e grande parte do Sul da Ásia.

Johanna Kyrklund, Chief Investment Officer da Schroders comenta:

É muito cedo para lidar com esta nova variante, mas não estamos de volta à estaca zero como estávamos em março de 2020. No entretanto, aprendemos muito sobre o vírus, a ciência está a avançar rapidamente, e grande parte do mundo desenvolvido tem, pelo menos, altos níveis de cobertura de vacinação.

Por conseguinte, não creio que seja altura de os investidores se afastarem totalmente do risco. Mas as incertezas são demasiado grandes para que se possa chamar a isto uma oportunidade de compra.

Não é só a Omicron; o ciclo amadureceu

Por esta altura, no ano passado, tivemos os anúncios das primeiras vacinas contra a Covid-19. Esse foi o momento em que ser perspicaz provou ser a estratégia certa: grandes apostas em ativos cíclicos - especialmente aqueles ligados à reabertura do comércio - provaram ser a decisão certa.

No entanto, os mercados avançaram desde então. O ciclo económico amadureceu e as valorizações são agora mais elevadas. Com a nova variante a representar um risco adicional para o crescimento, não creio que seja altura para fazer calls igualmente amplas. Está na hora de ser mais matizado.

Os investidores também precisam de ter em mente que o aparecimento da nova variante pode fazer com que os bancos centrais atrasem o aperto da política monetária. Já pensávamos que os bancos centrais estavam atrás da curva em termos de reação a uma inflação mais elevada. Se eles atrasarem ainda mais o aperto, isto poderá continuar a apoiar as avaliações.

A diversificação será importante

Dado tanto a incerteza acrescida, como a fase tardia do ciclo económico, a diversificação será provavelmente crucial. O papel do rendimento fixo como agente de diversificação nas carteiras continua a ser importante, na minha opinião.

As commodities serão outra área que poderá revelar-se interessante. O petróleo continua, em grande parte, a ser impulsionado pela oferta, que é bastante restrita, em vez da procura.  

Os investidores podem considerar ajustar a sua exposição a ações, em vez de se afastarem totalmente das ações. A Europa é talvez a região onde o desempenho das ações poderá ser mais desafiado a curto prazo. Vários países já estavam a instituir novas restrições à Covid devido a infeções crescentes, antes das notícias sobre a variante. Em termos de estilos de investimento, o crescimento pode continuar a ser favorecido em relação ao valor, o que poderia posicionar os EUA como um vencedor relativo.

Entretanto, o investimento temático oferece opções que são concebidas para serem impermeáveis ao contexto mais amplo do mercado. Os "super temas", como a transição energética ou a maior utilização de infraestruturas digitais, são mudanças estruturais que irão continuar a longo prazo.

Não é tempo para reações exageradas

Tenho-me perguntado: nesta fase tardia do ciclo, o que estaria eu a fazer, mesmo que esta nova variante não tivesse aparecido? E a resposta é: aumentar a diversificação; ajustar a exposição cíclica; sair da "reabertura" do comércio. Tudo isto continua a ser verdade.

A persistência de pressões inflacionistas é outra coisa que continua a ser verdade. Se a nova variante for suficientemente severa para levar a mais restrições à atividade, isso só irá aumentar a oferta existente e as perturbações do mercado de trabalho.

Em última análise, é demasiado cedo para dizer como a Omicron irá afetar os mercados a longo prazo. Simplesmente, ainda não temos informação suficiente sobre o assunto. Nos entretantos, ter cuidado com a exposição cíclica poderá ser prudente a curto prazo, mas é demasiado cedo para uma mudança grossista.