观点

数字化基建自新冠疫情后以更强大姿态崛起的原因


新冠疫情的爆发加快了人们对现代化数字基建网络建设的需求。我们预期这将会带来新的投资机会。

线上活动于新冠疫情期间激增

无论你喜欢与否,新冠疫情的确已让我们变得更需要快速和可靠的网络。对于不少家庭而言,若 Wi-Fi 在他们与同事进行远距离沟通、在线上购买食物或监控“智能家居”设备时中断,相信都会是相当困扰的一件事。然而,随着线上活动在疫情封城禁令期间激增,宽带供应商所面临的网络连接问题亦无奈地不断增加。

从较正面的角度来看,Amazon、Zoom、Netflix及Ocado等以云端技术为基础的平台已作好迎接这个挑战的准备。它们早在疫情爆发前便已透过积极投资软件平台和计算机服务器的方式扩展数字化基建。这些基建不单让它们能够安全地处理我们的订单,同时亦优化了物流的路线,让它们得以按照需求交付相应的服务或订单。

在体验过上述转变带来的潜力后,相信这些企业的客户亦不会希望回到从前那种相对没那么方便的工作、生活和娱乐方式。这意味着人们对数字通讯网络现代化的需求将会加快,好让他们可以享受技术提升后的好处。

关键业务基建

鉴于数据中心对使用者的重要性,该行业在新冠疫情期间的收入表现仍因高租金收入和低坏账比率而持续强韧。它们所提供的计算机服务器和互联网数据交换服务让 Netflix 等以云端为服务基础的供应商得以将数据传送至串流媒体内容的订阅客户端。较少人留意到的是,这些数据中心和互联网交换服务的运作背后均需要依靠一个外在的隐藏网络,而该网络则是由数百万英里的光纤电缆、蜂窝基站、塔台及无数的讯号发射器组成。

上述网络对于紧急救援服务者、军事通讯及任何当地私人网络商以外的数据传输服务供应商而言亦相当重要,当中包括能够有效将下载速度提升至较第四代 (4G) 蜂窝技术快100倍的第五代 (5G) 蜂窝技术。

对于无人驾驶汽车、在线游戏及智能工厂等对频宽要求极高的新兴技术而言,5G应该可让它们能够顺畅地运作。随着网络设施发展不断推进及人们对网络的依赖性日增,各国政府已清楚地意识到,它们必须大力投资数字化基建方可保持全球竞争优势。

透过数字化基建投资刺激经济复苏

中国宣布实施的1.4万亿美元刺激方案将重点从道路及桥梁等传统基建转向数字化时代的新基建。该方案很可能会以人工智能、数据中心、5G基站、超高压电力、电动汽车充电、工业物联网及城际交通等为投资目标。

中国拥有约200万座活跃的蜂窝塔,其移动无线覆盖率已在国际间遥遥领先。据TowerExchange的数据显示,这相当于全球其他地区总和的1.5倍。

同样地,作为7,500亿欧元刺激计划的一部分,欧盟将优先考虑数字化经济的发展。我们认为,随着全球经济从疫情中恢复,数字化基建将一直稳居热门讨论焦点的席位。

全球城市拥有最具价值的数字化基建

我们放眼的焦点在于全球领先城市中的实体资产。由于这些城市的数字化基建就在网络的周边,靠近庞大的客户群体和数据,它们正变得越来越有价值的事实已显而易见。这种接近性可让网络延迟减到最低,而需求亦将因为客户体验有所改善而进一步增强。

5G其中一个最大的特点是当中使用的无线电波可以在传输距离大大缩短的情况下传输更多数据。这意味着讯号发射器需要建设得更密集方可确保覆盖的全面性,而所需的光纤电缆、蜂窝塔及小型蜂窝格亦因此较传输距离更远的4G网络要多。

为证明这项投资的合理性,移动网络营运商将率先瞄准拥有大量富裕消费者和企业、5G 服务潜在商机更大的全球主要城市。这些城市亦将因此体验到最高质素的讯号覆盖,并进一步加强当地的生产力优势。

谁将控制5G基建?

考虑到部署5G传输设备的成本和加密塔架组合所需的时间,单凭一家企业自身的力量是难以快速扩展网络的。因此,使用塔台传输数据的移动网络营运商正逐渐意识到,与竞争对手共享数据塔上的空间是较合乎经济原则的做法。这与数据中心使用者共享设施的情况大同小异。

美国的移动网络营运商意识到这一点已有一段时间,而它们亦因此整合了由共享讯号塔、小型蜂窝及光纤组成的庞大产业,并由像美国电塔 (American Tower) 这样的企业主导 。欧洲及亚洲的外包业务亦在加快步伐,其中,Cellnex 和中国铁塔均透过公开市场筹集数十亿美元,以扩展它们在当地市场的领导地位。由于从经营5G网络的移动营运商而来的长期租金收入已属意料中事,这些基建拥有者在未来势将受惠。

对促进未来经济增长的重要性

数字化基建是一个发展速度快、收入流稳定,但又经常被忽略的资产类别。我们认为,数字化基建在促进未来经济增长方面将发挥着关键作用,而在这方面投资不足的城市将有可能失去全球竞争力。

讯号塔因为人们的误解而备受质疑,可见推出新技术的路途仍然荆棘重重。除了与ESG相关的风险外,该行业的投资者亦需密切留意量子运算等有望改变传统模式的科技发展情况。若投资者能够从这些变化当中识别出最有可能取得成功的全球城市,相信可发掘到一些相当吸引的投资机遇。 

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