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聯儲局利率正處於高位,但有待回落

2024年1月23日
Photo of Federal Reserve building

Authors

George Brown
經濟師

由於金融市場普遍預期美國利率即將下跌,因此不少投資者已經「扣緊安全帶」。然而,工資水平持續居高不下,很可能導致謹慎的聯邦公開市場委員會 (FOMC) 在2024年底前維持觀望態度。

在2023年的這個時候,美國聯儲局主席鮑威爾 (Jerome Powell) 收到一個視訊通話,對方自稱為烏克蘭總統弗拉基米爾·澤連斯基 (Volodymyr Zelensky) 。

但原本這是兩個俄羅斯人的惡作劇,他們隨後發布了一段影片。在影片中,鮑威爾表示聯儲局沒有「無痛舒緩通脹的方法」。雖然聯儲局對影片的真實性成疑,但大多數經濟學家認同,只有經濟衰退或增長低迷才能穩定物價。

然而,隨後12個月的發展情況讓這些經濟學家感到羞愧。儘管利率收緊,美國經濟表現出強勁韌性,國內生產總值 (GDP) 預估增長為2.5%,非農就業人口平均每月為22.5萬人。然而,同期的核心消費者物價指數 (CPI) 由5.7%下降至3.9%,剔除佔指數40%的住房類別後,通脹率錄得更大跌幅。根據這個狹義的核心消費者物價指數計算,目前的物價僅較一年前高出2.2%。

考慮到租金下跌最終產生的影響,住房通脹似乎正在回落。儘管受到近期紅海航運中斷的影響,核心商品價格依然保持穩定甚至下跌。然而,仍不確定的是,超級核心消費者物價指數(即剔除住房的核心服務業通脹)會否放緩,由於該指標最真實反映國內物價壓力,因此指數走勢將會影響聯儲局2024年的減息決策。

2024年超級核心通脹走勢,很大程度上將取決於勞動市場情況,因為對大多數服務提供者而言,人力成本是最大的成本開友。令人鼓舞的是,疫情後,勞動市場的再平衡已取得重大進展。招聘意欲正在逐漸升溫,移民人口亦正在彌補提早退休人士的勞動缺口。此外,離職人數亦有所下跌,反映員工流失率及競爭減少。

雖然這通常會導致工資增長放緩,但並非絕對,尤其是2024年是美國大選年的背景下,幾乎可以肯定拜登和特朗普勢必再次競逐總統寶座。通常,企業在充滿不確定性的環境下會放棄投資,因此即使出現兩種截然不同選舉結果,亦可能會使勞動力需求維持高企。相反,企業可能會利用勞動市場提供的靈活性來應對需求波動。

有鑑於此,工資增長有望維持穩定,而生產力可能會疲弱。這最終可能導致企業勞動成本上升,並進一步導致超級核心通脹受壓。雖然投資者預期2024年3月減息的可能性高達80%,但這似乎言之過早,因為聯邦公開市場委員會 (FOMC) 選擇採取審慎態度,而且通脹仍存上升風險。

然而,減息可能不會來得太遲。由於預期2024年經濟增長將放緩,以及勞動市場逐步復常。在這種背景下,目前的政策立場正在變得過於緊縮,尤其是在通脹放緩的實際條件下。此外,由於政策行動與美國經濟之間的滯後效應似乎被延長,聯邦公開市場委員會不可能等待完全確認通脹受控才再作行動。

基於這些原因,我們預期聯儲局將於2024年6月首次減息,其後將會在年底前的每一次議息會議上減息。然而,當踏入新一年之際,我們相信經濟數據將會反映決策者毋須限制利率。我們預期聯儲局將於每次會議上減息,並將利率恢復至中性水平。基於實際中性利率介乎1.25%至1.5%之間,我們估計利率會回復至約3.5%。

圖:通脹下跌將為聯儲局提供減息空間

通脹下跌將為聯儲局提供減息空間

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