觀點

Omicron 變種病毒逼使美國聯儲局作出行動


美國通脹在2021年底升至自1982以來的最高水平,當地消費物價指數 (CPI) 按年比較上升了7%。雖然這些數字均屬意料之內,但對美國聯儲局收緊貨幣政策的壓力可謂有增無減。

聯儲局主席鮑威爾 (Jerome Powell) 於本月較早時間出席確認提名聽證會時表示,美國央行將設法阻止高通脹成為「根深蒂固」(“entrenched”)的現象。不過,在當地 Omicron變種病毒肆虐以致供應鏈受到干擾的情況下,這個任務似乎將變得更為艱鉅。

整體通脹及核心指標雙雙向上

參照最新公佈的通脹數據,商品價格上漲是讓年度消費物價指數這項通脹指標向上的原因之一。不過,更讓人憂慮的是食品及能源除外的核心通脹按年增長了5.5%,是自1991年以來最高。

從十二月份的情況可見,雖然能源價格上漲稍為緩和有助改善通脹情況,但有別於之前的經濟週期,整體通脹已不足以因此回落,需要核心通脹壓力同樣得到舒緩才有效果。

核心通脹壓力跟新冠疫情所致的供應層面問題有著密切的關係。這意味著零售商遭遇到無法應付需求增長的情況,因而需要提高價格應對。

例如,消費者在疫情下無法享受服務,繼而轉為在網上購物。這種消費模式的改變,在人們為了避免使用公共交通工具導致的二手及新車價格急升亦可見一斑。

近日的調查顯示,在Omicron變種病毒出現前,供應鏈瓶頸問題本已有緩和跡象。例如,在採購經理人指數調查中,運送時間及企業支付的價格已開始回落。

與此同時,反映環球供應鏈壓力的紐約聯邦儲備銀行指數雖然處於高位,但普遍於十二月已有見頂跡象。

Omicron 的影響為供應鏈構成威脅

不過,上述走勢似乎將在短期內因為快速傳播的 Omicron變種病毒而受到干擾。由於勞動人口或需被迫隔離,甚至住院,供應鏈再次遭到新一輪的壓力。

聯邦快遞已就運送可能出現延誤發出警告,而在洛杉磯和長灘港口,等待泊岸卸貨的船隻亦已再度增加。據估計,每十名港口工人當中便有一人因為新冠疫情的關係而缺勤。

在過去一年,中國的出口貨運量升至有記錄以來的高位,當中又以近月出口至美國的貨量特別強勁,協助當地解決急增的需求。若供應方因為 Omicron 而受到干擾,則有可能導致美國乃至全球走向滯脹,意味著通脹將在增長放緩之際持續升溫。

另外,由於出行及服務行業消費因出現變種病毒而受限,消費者的購買力進一步轉向貨品,繼而讓供求失衡情況加劇,而通脹升溫的情況亦因此延長。

最新的通脹數據清晰地反映出核心物價的升幅加快。或許讓人更憂慮的是隱性服務價格的升幅。這主要受房屋市場所帶動,而且傾向是週期性的上升。

佔整體消費物價指數近三份之一的住屋成本於截至2021年12月的一年內上升了4.1%,是自2007年樓市泡沫爆破前以來最高。在按揭利率偏低的支持下,樓市明顯向好,而這亦意味著通脹正在加深。

預料聯儲局將於三月份進行加息

由此可見,即使整體通脹有可能降溫,核心通脹亦似乎將於今年第一季度內持續向上發展。隨著Omicron的影響逐步消退,我們預料供應鏈及勞動人口短缺問題將於稍後時間緩和,而價格亦將相應回落。

然而,對於聯儲局而言,若通脹在他們於3月15-16日舉行會議之際仍維持在峰值水平,那便太遲了。出於對價格上漲或會令緊張的勞動市場工資水平上升的憂慮,可見通脹持續的風險仍然相當明顯,而聯儲局亦很可能因此作出加息的舉動。

隨著聯儲局於3月份縮減購債規模,該央行將可自由調整信貸成本。

展望三月過後的日子,我們預期利率將於今明兩年進一步向上發展,使聯儲局資金利率於2023年6月或之前升至 1.5% 的水平。與此同時,該央行預料將於今年10月份開始縮減其8.7萬億美元的資產負債表。

儘管 Omicron 變種病毒加快了聯儲局採取行動的步伐,但利率仍有可能更快速和更大幅度地上升。假如通脹因為供應持續受阻或出現工資水平爭議而成為更「根深蒂固」的問題,聯儲局便將需要作出更進取的行動。

我們此前曾在供應方通脹情景中描述這種情況,屆時,聯儲局的資金利率要到近 3% 的水平才會見頂。

我們認為利率峰值(或「終極利率」)不需要到達這種水平,而且應該是較低的看法,反映了我們對美國需求力度的憂慮。由於家庭將陸續以在封鎖措施推行期間累積的儲蓄進行消費,相信積壓需求仍有待完全體現。

不過,這只會為消費帶來一次性的增長,其後的消費將隨著消費模式回復正常而放緩。就目前而言,由財政政策帶來的刺激將會消退,加上美國總統拜登的「重建美好未來」(Build Back Better) 計劃仍有待國會通過進一步的支持方案,相信不太可能會出現額外的提振措施。

我們預期供求最終將因此達致較佳的平衡,而通脹亦將隨之緩和。不過,由於 Omicron 的持續影響,以及聯儲局加大力度遏止通脹,走向滯脹似乎是現時較迫切的風險。

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