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¿Está China a punto de convertirse en una fuente de inflación mundial?

Con una inflación galopante en muchos mercados desarrollados y emergentes, en este artículo evaluamos los riesgos potenciales provenientes de China.

26/09/2022
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David Rees
Economista Senior Mercados Emergentes

El reciente periodo de inflación de bienes al rojo vivo ha roto décadas de presión desinflacionaria desde que China surgió como fabricante de bajo costo. La naturaleza de la recuperación de la pandemia del Covid-19 ha contribuido, por supuesto, a una inflación desenfrenada de los bienes, dado que los confinamientos desviaron la demanda hacia el sector de los bienes e interrumpieron las cadenas de suministro.

La inflación de los bienes debería bajar a corto plazo a medida que estas fricciones disminuyan. Sin embargo, es difícil quitarse de encima la persistente sensación de que podemos haber llegado a un punto de inflexión y estar a las puertas de un nuevo régimen de inflación. Al fin y al cabo, la mano de obra de China es cada vez más cara, y está previsto que se reduzca en los próximos años. Y las interrupciones de la cadena de suministro como resultado de la política china de cero Covid no han hecho más que provocar que los halcones del comercio pidan con más fuerza una reestructuración de la producción.

Entonces, ¿está China a punto de convertirse en una fuente de inflación mundial?

La evolución de la inflación en el último siglo

La economía mundial ha pasado por muchos regímenes de alta y baja inflación a lo largo del último siglo, ya que los auges y las crisis económicas, las guerras y los cambios en los regímenes políticos han ejercido presión sobre los precios (gráfico 1). La pandemia del Covid-19 ha puesto fin a un periodo especialmente largo de baja inflación que comenzó en la década de los 90, ya que una confluencia de factores hizo mella en las presiones sobre los precios.

Los bancos centrales hicieron del control de la inflación su principal objetivo, las perturbaciones de la oferta de productos básicos durante la década de 1970 se atenuaron, mientras que el endurecimiento de la política y la disolución de los sindicatos contribuyeron a frenar los efectos de segunda vuelta de las anteriores subidas de precios. La crisis financiera global supuso un importante revés deflacionista, mientras que las reformas en los mercados emergentes (ME) han puesto fin a las crisis monetarias periódicas que a menudo alimentaban brotes de alta inflación.



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La globalización también ha desempeñado un papel importante en la reducción de la inflación, en particular la aparición de China como gran centro de fabricación a bajo costo. Según el Banco Mundial, el comercio pasó de representar aproximadamente el 25 % del PBI mundial en 1970 a un máximo de alrededor del 60 % del PBI a mediados de la década de 2000, ya que las cadenas de suministro mundiales se desplazaron hacia el Este para aprovechar una gran reserva de mano de obra barata.

En 1995, China tenía una población en edad de trabajar de 830 millones de personas. Esta cifra era casi el doble de la población combinada en edad de trabajar del G7 en ese momento, que aumentaba en unos 10 millones de trabajadores cada año. Y esa mano de obra era extremadamente barata. Las estimaciones de Oxford Economics muestran que los trabajadores del sector manufacturero chino recibían un salario medio de 40 centavos de dólar por hora en 1995, lo que equivale a apenas el 2 % de la tarifa media por hora de 17 dólares pagada en todo el G7.

La adhesión a la Organización Mundial del Comercio (OMC) a principios de la década de 2000 redujo las barreras comerciales y resultó ser el catalizador de un periodo de industrialización impulsada por las exportaciones, ya que cada vez más empresas trasladaron su producción a China para aprovechar los bajos costos de producción. Como muestran los gráficos 2 y 3, eso presionó a la baja los precios mundiales de los bienes. Por ejemplo, hasta hace poco, los precios de las importaciones de bienes estadounidenses se han mantenido muy estables desde mediados de la década de 1990. A medida que el mundo se atiborraba de importaciones baratas, China pudo situarse en el centro de las cadenas de suministro globales mientras acaparaba cuota de mercado.



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Sin embargo, de cara al futuro, se teme que esta dependencia de China haga retroceder el arrastre deflacionario. Después de todo, se espera que la población en edad de trabajar de China se reduzca considerablemente en los próximos años, mientras que el rápido crecimiento de los salarios significa que la mano de obra ya no es tan barata como antes, y la política gubernamental de "prosperidad común" amenaza con hacer subir aún más los salarios. Mientras tanto, estos cambios estructurales se producen en un contexto de políticas comerciales más agresivas hacia China que amenazan con romper las cadenas de suministro.

¿Debemos preocuparnos por un nuevo régimen de inflación impulsado por el aumento de los precios de los bienes procedentes de China?

Conviene señalar desde el principio que los datos del mercado laboral suelen ser deficientes en la mayoría de los ME y, sin duda, China no es una excepción. Sin embargo, parece haber pocas dudas de que los salarios en China han aumentado drásticamente en los últimos años, lo que significa que ya no es la fuente de mano de obra ultra barata que era antes. De hecho, las estimaciones de Oxford Economics muestran que los salarios en la industria manufacturera han aumentado un asombroso 1700 % en términos de dólares estadounidenses en los últimos 25 años.

Pero, como muestra el gráfico 4, esas cifras principales son mucho menos aterradoras si se consideran en un contexto global. Los salarios siguen siendo significativamente más bajos que en los mercados desarrollados y no son mucho más altos que los de los grandes mercados emergentes, como India y México, que compiten con China.

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Además, a diferencia de otros ME, como México, que han experimentado un aumento similar de los ingresos, el crecimiento salarial en China parece haberse justificado en gran parte por el rápido aumento de la productividad. No disponemos de datos fiables y a largo plazo sobre la productividad de la industria manufacturera en el mundo emergente. Pero si las estimaciones de la productividad total de la economía sirven de referencia, el crecimiento de la productividad en China ha superado con creces el observado en muchos otros ME en las últimas décadas (gráfico 5). En otras palabras, los trabajadores de China han cobrado más por producir más bienes, manteniendo bajos los costos laborales unitarios y, en el proceso, volviéndose aún más competitivos en relación con otros ME.

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Las deficiencias de los datos nos dificultan la verificación categórica de este efecto amortiguador en los cotos de producción, pero la prueba parece estar en el resultado. A pesar del rápido crecimiento de los salarios, la ultracompetitividad de China le ha permitido acaparar una cuota cada vez mayor del mercado mundial de exportaciones sin un impacto inflacionista evidente en los precios de los bienes mundiales.

Visto de otro modo, la parte de los ingresos de los hogares se ha mantenido baja en relación con el resto del mundo, lo que ha contribuido a mantener bajos los cotos de producción (gráfico 6). Cabe señalar que ésta ha sido la razón principal por la que han fracasado los intentos de los gobiernos de reequilibrar la demanda interna alejándola de la inversión y acercándola al consumo.

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La prioridad de la competitividad exterior y la enorme desigualdad de ingresos acabaron dando lugar a la nueva política de "prosperidad común" del Gobierno, que surgió durante el gran paquete de anuncios económicos y regulatorios de 2021. Y lo que significa la prosperidad común en la práctica tendrá una gran influencia en las perspectivas de la inflación mundial.

Por qué la prosperidad común puede ser importante para la inflación mundial

Si la prosperidad común conduce a aumentos del crecimiento salarial por mandato centralizado que superan con creces la productividad, podría suponer un problema. Hay muchos ejemplos de ME, sobre todo en América Latina, que han impulsado los salarios por encima de los niveles justificados por la productividad. El aumento de los cotos de la mano de obra ha tendido históricamente a deteriorar la competitividad exterior, lo que ha provocado la sustitución de importaciones y la destrucción de la industria nacional.

A largo plazo, es probable que este escenario provoque el desplazamiento de la producción a otros mercados más competitivos, como el de Vietnam. Volveremos a hablar de esto más adelante. Sin embargo, a corto plazo, el dominio de China en muchas industrias dificultaría la rápida diversificación de la oferta de los consumidores hacia otros países, lo que daría lugar a un aumento de los precios de los bienes a nivel mundial.

La serie de reformas de Pekín del año pasado incluía medidas para mejorar las condiciones de trabajo y los salarios en la economía colaborativa. Por ejemplo, la empresa de transporte público Didi ha aumentado su comisión para los conductores en un 50 %. Dado que es poco probable que los conductores puedan aumentar el número de viajes que realizan, este es exactamente el tipo de aumentos salariales que rompen la productividad y que podrían provocar presiones inflacionarias.

Está claro que hay que vigilar de cerca el riesgo de un rápido crecimiento salarial por encima de la productividad, pero no es algo que se espere que ocurra. Las recientes reformas de la economía colaborativa deben considerarse en el contexto de una mayor regulación mundial de las nuevas industrias que no es necesariamente una indicación de la futura dirección de los responsables de las políticas en China. De hecho, en el Reino Unido los empleados de las empresas de transporte por carretera también han conseguido mejores condiciones laborales.

Y, en todo caso, la mayoría de las demás reformas recientes anunciadas por el gobierno han seguido siendo consistentes con el intento de elevar los niveles de ingresos y el nivel de vida a través del desarrollo económico y la redistribución del capital desde sectores improductivos como el inmobiliario hacia industrias nuevas y emergentes. Esto es más consistente con las políticas y eslóganes del pasado, como la "doble circulación" y el "made in China", que se han basado en el mantenimiento de la competitividad externa y la internalización de más valor agregado para aumentar los ingresos. El debate sobre si estas políticas conseguirán impulsar la renta disponible y el consumo en el futuro está abierto, pero es poco probable que den lugar a un gran impulso inflacionario.

¿Pero qué pasa con la disminución de la mano de obra? Seguramente, si China se queda sin trabajadores, éstos podrán subir sus salarios y anular todas estas políticas verticalistas.

No cabe duda de que la población china en edad de trabajar, definida como el número de personas entre 15 y 64 años, se reducirá en los próximos años. A pesar del levantamiento de la política de un solo hijo en 2016, la baja tasa de natalidad de China significa que tenemos una idea bastante clara de cómo se desarrollarán las cosas y la mayoría de las proyecciones anticipan que la fuerza de trabajo se reducirá en más de un 10 % en las próximas dos décadas (gráfico 7).

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Sin embargo, no está claro que el descenso de la población china en edad de trabajar vaya a ejercer una presión al alza sobre los salarios locales y los precios de los bienes a nivel mundial.

A corto plazo, si observamos las contribuciones al crecimiento del lado de la oferta de la economía, queda claro que la mano de obra no ha sido un factor importante durante algún tiempo (gráfico 8). La productividad ha sido clave. En todo caso, la mano de obra ya ha sido un ligero lastre para el crecimiento en los últimos años, sin impacto aparente en los precios de la producción, por lo que un leve descenso a corto plazo del número de trabajadores no debería suponer una gran diferencia.

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Existe un animado debate sobre si una disminución más significativa del número de trabajadores hará subir los precios de la producción a más largo plazo. Mientras que algunos analistas, como Goodhart & Pradhan, sostienen que el descenso de la población será un factor que genere inflación, muchos sostienen que no habrá impacto en los precios.

No vamos a entrar aquí en el fondo de ese debate. Sin embargo, cabe señalar que existen ejemplos reales de economías que han sufrido un descenso en el tamaño de su población en edad de trabajar sin ningún impacto evidente en los precios de producción, o en la inflación, tanto en su país como en el resto del mundo. Japón es un caso obvio de comparación, dado que es un gran exportador en Asia que ha sufrido durante mucho tiempo un descenso de la población.

No conocemos la contrafactualidad del hecho de que Japón haya sido capaz de desplazar a China en la producción de bienes manufacturados, algo que a China le costaría hacer a gran escala teniendo en cuenta su gran tamaño. Sin embargo, lo que está claro es que el descenso de la población activa no ha tenido un impacto evidente en los precios en Japón y que la deflación sigue siendo una amenaza persistente. Desde el punto de vista de la mano de obra, la holgura oculta en el mercado de trabajo ha sido un factor que ha contribuido a compensar la disminución del número de trabajadores y a evitar la presión al alza de los salarios y los precios de producción. En particular, como muestra el gráfico 9, la tasa de participación de las mujeres trabajadoras aumentó considerablemente, pasando de alrededor del 55 % en la década de 1990 y principios de 2000 a más del 70 % en la actualidad.



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Es poco probable que China pueda realizar el mismo truco, dado que la participación femenina es alta en relación con muchos de sus homólogos (gráfico 10).

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¿Podría haber una capacidad de carga oculta en otras partes del mercado laboral chino?

La construcción ha sido una importante fuente de empleo en el pasado, pero parece destinada a desempeñar un papel menos importante en el crecimiento futuro tras el reciente cambio de dirección de la política económica. Otra consecuencia de la disminución de la población es que China no necesita sostener una rápida construcción de viviendas, lo que permitirá aumentar el número de trabajadores.

Además, la mayoría de las estimaciones indican un alto grado de informalidad en el mercado laboral chino, y algunos informan de que hasta la mitad de los trabajadores operan en la llamada economía informal. La reasignación de la mano de obra nunca es un proceso sencillo. No todos los trabajadores son capaces de cambiar de lugar de trabajo o poseen las habilidades necesarias para entrar en nuevas industrias. Sin embargo, es probable que la absorción de estos trabajadores siga ejerciendo una presión a la baja sobre los ingresos y que la mano de obra se desplace hacia sectores más productivos.

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https://blogs.imf.org/2020/04/30/a-new-deal-for-informal-workers-in-asia/#post/0

Por supuesto, todo esto es a nivel global. Seguramente debe haber alguna amenaza para los sectores de gran intensidad de mano de obra que operan con márgenes estrechos y no pueden ser fácilmente automatizados. Es difícil aumentar la productividad en los sectores que requieren mucha mano de obra y esto podría verse agravado por la reducción de la misma. En realidad, esto sería un problema a largo plazo, independientemente de la demografía, ya que los salarios podrían verse arrastrados por las ganancias en otros ámbitos de la economía.

Los sectores de la indumentaria y el calzado son obvios en la industria de uso intensivo de mano de obra que podrían ser candidatos a la aparición de presiones inflacionarias en este sentido, pero al ahondar en los datos se observa que aquí ya se está produciendo una transformación. De hecho, como muestran los gráficos 12 y 13, la cuota de China en las exportaciones mundiales de productos textiles ya ha alcanzado un máximo, en torno al 40 % en 2015, y otros ME, como Vietnam y Bangladesh, han ido ganando cuota de mercado desde entonces. Una tendencia similar se puso en marcha incluso antes en el sector del calzado.



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En otras palabras, la producción en estos sectores intensivos en mano de obra ya se ha desplazado como reacción al aumento de los cotos laborales en China. Como muestra el gráfico 14, esto ha mantenido los precios globales bajos ( los precios de la ropa y el calzado apenas han aumentado en las últimas décadas) y, como descubrimos en nuestro trabajo sobre el desacoplamiento entre los Estados Unidos y China , todavía hay una enorme oferta de mano de obra barata sin explotar en todo el mundo emergente que podría seguir ejerciendo una presión a la baja sobre los precios globales de los bienes durante algún tiempo.

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Por qué la geopolítica sigue siendo el principal riesgo de inflación a nivel mundial

El riesgo evidente es que las tensiones geopolíticas hagan retroceder la globalización. La política comercial de los Estados Unidos se volvió mucho más restrictiva con el presidente Trump, ya que se establecieron aranceles a los productos chinos en un intento de animar a las empresas a diversificar sus cadenas de suministro a otros países o a devolver la producción a su país.

Los aranceles comerciales no parecen haber tenido éxito. Sin embargo, la interrupción de las cadenas de suministro mundiales durante la pandemia del virus Covid-19 y las líneas de fractura abiertas por la invasión rusa de Ucrania no han hecho más que aumentar esos llamamientos a una mayor seguridad de la cadena de suministro, y hay algunas pruebas de que las empresas han empezado a salir de China. El traslado de la producción, o incluso la simple creación de centros de fabricación regionales, conlleva un costo que las empresas con poder de fijación de precios podrían trasladar a los consumidores. Esta es la gran amenaza para los precios de los bienes a nivel mundial, no el mercado laboral de China.

En resumen, los temores de que el rápido crecimiento de los salarios y la disminución de la población impliquen que China impulse un nuevo régimen de inflación mundial son probablemente exagerados. Las anteriores ganancias salariales se han justificado por el aumento de la productividad, lo que significa que la mano de obra china sigue siendo extremadamente competitiva. A menos que la prosperidad común conduzca a grandes aumentos salariales muy superiores a la productividad, es poco probable que esto cambie. La escasez oculta en el mercado laboral debería impedir que los salarios se disparen aunque la población en edad de trabajar se reduzca.

Las industrias que hacen un uso intensivo de la mano de obra y en las que no es fácil aumentar la productividad son las más vulnerables al aumento de los salarios. Sin embargo, estos sectores llevan tiempo trasladando la producción a países con costos aún más bajos y sigue habiendo una gran reserva de mano de obra barata en todo el mundo emergente. En cambio, el mayor riesgo para la inflación global es que las políticas comerciales restrictivas supongan la ruptura de las cadenas de suministro y su traslado a mercados menos competitivos por motivos políticos.

Authors

David Rees
Economista Senior Mercados Emergentes

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Inflación
China
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