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¿Evitará la economía mundial un estallido inflacionario?

La elevada inflación actual se compara con la de los años setenta. Sin embargo, el fuerte gasto de los consumidores, impulsado por el ahorro acumulado durante la pandemia, hace que las circunstancias sean diferentes.

22/03/2022
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Authors

Simon Keane
Especialista en renta variable de Schroders

Nos vinieron a la mente los recuerdos de los años 70 cuando el precio del crudo Brent subió temporalmente por encima de los 139 dólares el barril tras la invasión de Rusia a Ucrania. Fue un periodo en el que los elevados precios del petróleo y las elevadas tasas de inflación de los consumidores sumieron a algunas de las principales economías del mundo en recesión.

Si tomamos como referencia a la definición de recesión de la Oficina Nacional de Investigación Económica (NBER), ha habido siete recesiones de este tipo en Estados Unidos desde la década de 1970. Las cuatro primeras fueron precedidas por un repunte de la inflación y los tipos de interés (véase el gráfico siguiente). Ahora, tras la decisión de la Reserva Federal (Fed) de EE.UU. de subir los tipos de interés en medio de indicios de que las presiones inflacionistas se están extendiendo en EE.UU. -como ocurrió en la década de 1970- ha vuelto a poner de relieve los paralelismos con el pasado.

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Alrededor de 2 billones de dólares de ahorro acumulado en Estados Unidos y Europa

¿Podría este "ciclo económico" desarrollarse como en los años 70, 80 y 90, cuando las condiciones económicas eran aparentemente más parecidas que las de las dos últimas décadas? El ciclo económico, que a veces se denomina ciclo comercial, es el periodo en el que una economía pasa de un estado de expansión a otro de contracción, antes de volver a expandirse.

Ciertamente, las recesiones anteriores a los años noventa se produjeron después de que la Reserva Federal aumentara sus costes de financiación básicos, o el tipo de interés de los fondos federales, para enfriar la actividad económica y reducir la inflación. Esta vez, sin embargo, los economistas esperan que el gasto de los consumidores se mantenga a medida que los hogares agotan los ahorros acumulados durante la pandemia del Covid-19, a pesar del endurecimiento de las condiciones monetarias (además de subir los tipos de interés, los bancos centrales están ajustando otras políticas monetarias como la flexibilización cuantitativa, QE).

El QE consiste en inyectar dinero directamente en el sistema financiero mediante la compra de activos (comprando principalmente bonos) para apoyar la actividad desde la crisis financiera mundial. Estas políticas no convencionales se aplicaron de nuevo tras la pandemia.

"Los hogares siguen teniendo munición de gasto considerable, y es probable que el consumidor sea el pilar del crecimiento económico en 2022. Tienen un colchón para absorber el impacto del aumento de los costes de la energía con el exceso de ahorro acumulado durante la pandemia, que estimamos en unos 2 billones de dólares en Estados Unidos y una cifra similar en Europa", explica Keith Wade, economista jefe de Schroders.

La impactante invasión rusa de Ucrania -con el consiguiente impacto en los precios de la energía y los alimentos ya visto- ha añadido sin duda una nueva dimensión al panorama de la inflación.

Desde Schroders prevemos ahora una inflación mundial de los precios al consumo del 4,7% este año (frente al 3,8%), ya que el impacto de la guerra repercute en los mercados mundiales, aunque sigue habiendo un alto nivel de incertidumbre en torno a las implicaciones económicas del conflicto. Se trata de previsiones de inflación al consumo basadas en la evolución interanual de los índices de precios al consumo (IPC).

Sin embargo, las presiones inflacionistas ya se habían ido acumulando con la fuerte recuperación económica mundial, a medida que se relajaban gradualmente las restricciones introducidas contra el Covid-19. Esta relajación había provocado escasez de materiales, energía y transporte. A ello se unió una fuerte demanda, especialmente de bienes, dadas las restricciones en torno al sector servicios.

La presión en las cadenas de suministro mundiales se ha traducido en un fuerte aumento de los costes para los productores de bienes, que a su vez han subido los precios para los consumidores de sus productos finales. Incluso antes de la invasión rusa de Ucrania, la inflación medida por el IPC había alcanzado su nivel más elevado en décadas en Estados Unidos, Europa y Reino Unido.

La estanflación es el escenario más probable

"Somos optimistas en cuanto a que las cadenas de suministro vuelvan gradualmente a la normalidad en 2022 y vemos margen para una moderación de los precios de las materias primas si se estabiliza la situación en Ucrania”, añade Wade.

A medida que las presiones inflacionistas disminuyan, Wade espera que la inflación interanual medida por el IPC mundial retroceda bruscamente hasta el 2,8% en 2023, lo que supondría un ligero aumento respecto al 2,7% previsto antes de la invasión de Ucrania.

Dicho esto, el aumento de las presiones inflacionistas observado en algunas de las principales economías, y en particular en EE.UU., es preocupante, especialmente si da lugar a una "espiral de costes salariales", en la que las expectativas de inflación se convierten en una profecía autocumplida. 

"Inicialmente, el aumento de la inflación en 2021 estuvo liderado por los sectores más beneficiados por la reapertura, como las aerolíneas, los hoteles y los restaurantes; sin embargo, más recientemente hemos visto un repunte en las áreas cíclicas, como la vivienda en EE.UU., donde los precios de los alojamientos se han encarecido bruscamente", explica Wade. "En general, el 80% de los componentes de la cesta del IPC de EE.UU. están subiendo ahora por encima del 4% anual. Esto sugiere que no son sólo los cuellos de botella de la oferta los que están impulsando la aceleración de la inflación, ya que los precios más cíclicos también reflejan el exceso de demanda. La ampliación de la inflación a las áreas cíclicas de la economía estadounidense es preocupante, ya que las tendencias en este ámbito pueden persistir y alimentar una espiral de costes salariales".

El temor a las espirales de costes salariales se considera una justificación más de los paralelismos con el escenario inflacionista de los años 70. Este fue un periodo en el que los precios del petróleo fueron muy volátiles durante un periodo prolongado (inicialmente debido a un embargo por parte de las naciones productoras de petróleo tras la guerra del Yom Kippur y posteriormente como resultado de la revolución en Irán) mientras los salarios aumentaban en Occidente.

La "estanflación", una combinación de desaceleración del crecimiento y aceleración de la inflación, se convirtió en contracción y recesión para muchas de estas economías.

El riesgo de recesión ha aumentado

Las interrupciones de la cadena de suministro inducidas por Covid-19 ya habían puesto a la economía mundial en la senda de la estanflación antes de la invasión de Ucrania por parte de Rusia. La guerra ha acentuado estas tendencias.

Junto con el aumento de las previsiones de inflación, en Schroders hemos recortado nuestras expectativas de crecimiento mundial para 2022 (al 3,7%, desde el 4,0% anterior) y observamos ahora riesgos de que el crecimiento se ralentice aún más y la inflación se mantenga en niveles más altos durante más tiempo. Una vez más, sigue habiendo un alto nivel de incertidumbre en torno a estas previsiones a medida que se aclaran las implicaciones económicas de la invasión de Ucrania. Las espirales salariales o una escalada de la crisis ucraniana son algunos de los principales peligros en este sentido.

La subida de los precios de las materias primas hace que la inflación aumente aún más, lo que supone una gran presión para los consumidores y las empresas. La actividad económica se ralentiza considerablemente. El resultado es un escenario aún más estanflacionario, con un crecimiento mundial más débil y una inflación más alta este año y el próximo".

También hay otros riesgos, por ejemplo, la recesión en el mundo actual, cree Wade, podría ser el resultado de un colapso del gasto de los consumidores debido a otros factores: "Hay dos riesgos en esta visión. El primero es simplemente que los cuellos de botella obstaculicen el gasto. Los artículos de gran valor, como los coches, escasean y los viajes siguen estando restringidos en muchas regiones, sobre todo en Asia. Esto podría crear otro bache para la economía en la que la actividad disminuya hasta que la oferta pueda responder. La segunda es que la gente decida no gastar sus ahorros después de todo".

No obstante, por ahora, el ahorro acumulado durante la pandemia parece ser una diferencia clave frente a los ciclos económicos anteriores, en los que una mayor inflación y un endurecimiento agresivo de la política monetaria desencadenaron un colapso del consumo y una recesión. Los economistas esperan que los consumidores sean un apoyo para la economía mundial a medida que agotan sus ahorros, mientras el mundo sigue recuperando la normalidad.

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